Miguel Angel


Visión Global del Autismo


Written by Stephen M. Edelson, Ph.D.
Centro para el estudio del autismo
(Center for the Study of Autism, Salem, Oregon)


SECCIONES
.incidencia
.características mayores
.subgrupos y desarreglos relacionados
.causas
.anormalidades físicas
.deterioros sensoriales
.cognición
.intervenciones
.conclusiones




Hace más de 50 años que el Dr. Leo Kanner, un siquíatra en la universidad John Hopkins, escribió la primera ponencia aplicando el término `autismo' a un grupo de niños quienes eran ensimismados y quienes tenían severos problemas de índole social, de comportamiento y de comunicación. Esta ponencia proprociona una visión global y general de la complejidad de esta incapacidad del desarrollo al dar un resumen de los temas principales del autismo.




INCIDENCIA


El estadística más citado es que el autismo ocurre en el 4.5 de los 10.000 niños que nacen vivos. Esto se basa en estudios en gran escala llevados a cabo en Los Estados Unidos y en Inglaterra. Además, se calcula que los niños que demuestran conducta parecida al autismo se sitúa entre 15 y 20 casos por 10.000. Interesantemente, los cálculos de la prevalencia del autismo varian considerablemente dependiendo del país, variando de 2 por 10.000 en Alemania por hasta 16 por 10.000 en Japón. Las posibles razones por la discrepancia en el índice de prevalencia se puede deber a distintos criterios diagnósticos, factores genéticos, y/o influencias ambientales.


Es tres veces más probable que el autismo afecte a los hombres que a las mujeres. Esta diferencia de sexo no es única para el autismo desde que muchas incapacidades del desarrollo tienen una mayor proporción para los hombres que para las mujeres.




CARACTERISTICAS PRINCIPALES


Muchos infantes autistas son diferentes desde su nacmiento. Dos características comunes que pueden mostrar incluyen dar forma de arco a la espalda alejándose de su cuidador para evitar contacto físico y dejar de anticipar cuando lo van a levantar (e.g. poniéndose enervado). Como infantes, con frecuencia los describen ya sea como bebés pasivos o excesivamente agitados. Un bebé pasivo se refiere a uno que está callado la mayor parte del tiempo, exigiéndoles nada o poco a sus padres. Un bebé excesivamente agitado se refiere a un infante que llora bastante, a veces sin parar, durante sus horas de vela. Durante su infancia, muchos comienzan a mecerse y/o golpear la cabeza en la cuna; pero este no siempre es el caso.


En los primeros años de la vida, algunos niños que ya han empezado a caminar alcanzan hitos del desarrollo, tal como hablar, andar a gatas, y caminar mucho antes que el niño promedio; mientras que otros están considerablemente retrasados. Aproximadamente una tercera parte de los niños autistas se desarrollan normalmente hasta como los 18 meses a los 3 años de edad; entonces comienzan a surgir las síntomas del autismo. Con frecuencia se refieren a esos individuos como individuos que tienen autismo `regresivo'. Algunas personas que ejercen en este campo opinan que el candida albicans, las vacunaciones, las exposición a un virus, o el comienzo de ataques de epilepsia pueden ser responsables por esta regresión. También opinan que algunos niños con el autismo `regresivo' pueden tener el Síndrome Landau-Kleffner (veáse la sección a continuación).


Durante la infancia, los niños autistas pueden quedarse atrás del grupo de niños de la mimsa edad respecto a la comunicación, las habilidades sociales, y la cognición. Además, las conductas disfuncionales pueden comenzarse a aparecer, tal como conductas autoestimulantes (e.g. conducta repeitiva no dirigida a una meta, tal como mecerse, gesticulación propia), autolesionarse, (e.g. morderse la mano, golpear la cabeza), problemas de dormir o comer, mal contacto ocular, insensitividad al dolor, hiperactividad, y trastornos de atención.


Una característica muy común del autismo es la insistencia del individuo en la uniformidad, o sea la conducta perseverativa. Muchos niños llegan a insistirse excesivamente en rutinas; si se cambia una, aunque sea por poquito, el niño puede ponerse trastornado y hacer un berrinche. Unos ejemplos comunes son: beber y/o comer los mismos alimentos en cada comida, usar cierta ropa o insistir en que otros usen la misma ropa e ir a la escuela usando la misma ruta. Un posible motivo por insistir en la uniformidad puede ser la incapacidad de la persona de comprender y hacer frente a nuevas situaciones.


Los individuos autistas a veces tienen dificultades con la transición a la pubertad. Aproximadamente al 20% les da ataques de epilepsia por primera vez durante la pubertad que puede deberse a cambios hormonales. Además, muchos problemas de la conducta pueden ponerse más frecuentes y más severos durante este período. Sin embargo, otors pasan por la pubertad con poca dificultad.


En contraste a los 20 años atrás cuando a muchos individuos autistas los institucionalizaban, existen hoy dia muchos arreglos flexibles para acomodar a estas personas. Por lo general solo los individuos más severos viven en instituciones. Durante la edad adulta algunas personas con el autismo viven en casa con sus padres; algunos viven en instalaciones residenciales; algunos viven de una forma semi-independiente (tal como en un hogar para grupos); y otros viven independientemente. Hay adultos autistas que se graduan del colegio universitario y que reciben títulos académicos avanzados; y algunos desarrollan relaciones con adultos y a veces se casan. En el ambiente del trabajo muchos adultos autistas pueden ser trabajadores muy concienzudos y dignos de confianza. Desgraciadamente, estos individuos pueden tener dificultades en conseguir un trabajo. Porque muchos no manejan bien las situaciones sociales y pueden parecer ya sea `eccéntricos' o `diferentes', con frecuencia tienen dificultades con la entrevista para un trabajo.




SUBGRUPOS Y DESARREGLOS RELACIONADOS


No existe ningún adjetivo que se pueda utilizar para describir a cada tipo de persona con el autismo porque existen muchas formas de este trastorno. Por ejemplo, algunos individuos son antisociales, algunos son retraídos, y otros son sociables. Algunos son agresivos para con sí mismos y/o agresivos para con otros. Aproximadamente la mitad de ellos habla poco o no puede hablar, algunos repiten (o hacen eco de) palabras y/o frases, y otros pueden tener capacidades normales de lenguaje. Desde que no existen pruebas fisiológicas actualmente para determinar si una persona tiene autismo, la diagnosis del autismo se da cuando un individuo demuestra una variedad de características de conducta.


En los cinco últimos años, los estudios han demostrado que muchos individuos quienes demuestran conducta autista tienen trastornos relacionados pero distintos. Estos incluyen: el Síndrome Asperger, el Síndrome Fragile X, el Síndrome Landau-Kleffner, el Síndrome Rett, y el Síndrome Williams. El Síndrome Asperger se caracteriza por el pensamiento concreto y literal, obsesión con ciertos temas, excelentes memorias, y ser `eccéntrico'. Se considera que estos individuos pueden funcionarse a un alto nivel, capces de mantener un trabajo y de vivir independientemente.


El Síndrome Fragile X es una forma de retraso mental en el cual la cromosoma X está anormal. Aproximadamente el 15% de los individuos con el Síndrome Fragile X exhiben reacciones autistas. Estas reacciones incluyen: retraso en el lenguaje y el habla, hiperactividad, mal contacto ocular, y gesticulación propia. La mayoría de estos individuos funccionan desde un nivel poco severo hasta un nivel moderado. Al envejecerse su fisonomía única puede llegar a ser más destacada (e.g. la cara y las orejas alargadas), y pueden desarrollarse problemas cardíacos.


Las personas con el Síndrome Landau-Kleffner también muestran muchas conductas autistas, tal como el retiro social, la insistencia en la uniformidad, y problemas de lenguaje. Con frecuencia se considera que estos individuos tienen autismo "regresivo" porque parecen ser normales hasta como entre los 3 y 7 años de edad. Con frecuencia hablan bien desde muy niño pero paulatinamente pierden su capacidad de hablar. También tienen ondas cerebrales anormales las cuales se pueden diagnosticar por analizar las hondas de la electroencefalograma durante un período extendido de dormir.


El Síndrome Rett es un trastorno degenerativo que les afecta principalmente a las mujeres y por lo general se desarrolla entre los 6 y 18 meses de edad. Algunas de sus conductas características incluyen: la pérdida del habla, torcerse violentamente y de forma repetidora las manos, mecerse el cuerpo, y el retiro social. Aquellos individuos que sufren de este trastorno pueden estar de severo a profundamente restrasados mentalmente.


El Síndrome Williams se caracteriza por varias conductas autistas incluyendo: demoras del desarrollo y del lenguaje, sensitividad al sonido, trastornos de atención, y problemas de índole social. En contraste a muchos individuos autístas, aquellos con el Síndrome Williams son bastante sociables y padecen de problemas cardíacos.




Causas


Aunque no haya ninguna única causa conocida del autismo, hay pruebas en crecimiento que el autismo puede ser causado por una variedad de problemas. Existe alguna indicación de una influencia genética en el autismo. Por ejemplo, hay una mayor probabilidad que dos gemelos monocigóticos (e.g. gemelos idénticos) tengan el autismo que dos gemelos dicigóticos (e.g.gemelos fraternos.) En el caso de gemelos monocigóticos, hay un traslapo del 100% de los genes; mientras que con gemelos dicigóticos, hay un traslapo del 50% de los genes, el mismo traslapo para hermanos que no son gemelos. En un estudio llevado a cabo en Utah, los investigadores identificaron a 11 familias en las cuales el padre tenía el autismo. De las 11 familiaas, había un total de 44 hijos, 25 de quienes los diagnosticaron con el autismo. Otros estudios han demostrado que la depresión y/o la dislexia son bastante comunes en uno o ambos lados de una familia cuando está presente el autismo.


También existen pruebas que un virus puede causar el autismo. Existe un riesgo aumentado al tener un hijo autista despues de haber sido expuesta a la rubéola durante el primer trimestre del embarazo. El virus citolomegalo también se ha asociado con el autismo. Además, existe especulación de que los virus asociados con las vacunaciones tal como la vacuna rubéola y el componente pertussis de la inyección DPT, pueden causar el autismo.


Aunque no existen pruebas científicas actualmente, hay una preocupación creciente de que las toxinas y la contaminación ambiental pueden resultar en el autismo. Existe una gran frecuencia de autismo en una aldea de Leomenster, Massachusetts, en donde una fábrica que fabrica lentes de sol estuvo una vez ubicada. Es interesante notar que la proporción más alta de casos de autismo se encontraba en las casas ubicadas a favor del viento de las chimineas de la fábrica.




ANORMALIDADES FISICAS


Los investigadores han encontrado varias anormalidades cerebrales en los individuos que tienen autismo; sin embargo, no se conoce las causas por estas anormalidades ni se conoce la influencia que tienen sobre la conducta. Existen dos clasificaciones de estas anormalidades- disfunciones en la estructura neural del cerebro y una bioquímica anormal del cerebro. Les será importante a los investigadores en el futuro examinar la relación entre estas dos clases de anormalidades.


Respecto a la estructura cerebral, los doctores Bauman y Kemper examinaron cerebros post mortem de varios individuos autistas y han localizado dos zonas en el sistema limbic que están subdesarrolladas- la amígdala y el hipcampo. Estas dos zonas son responsables por las emociones, la agresión, el estímulo sensorial, y el aprendizaje. Estos investigadores también encontraron una deficiencia de células Purkinje en el cerebelo. Utilizando el Imagen de Resonancia Magnética (Magnetic Resonance Imaging), el Dr. Courchesne ha encontrado dos zonas en el cerebelo, vermal lobules VI y VII, que son significativamente más pequeñas que lo normal en los individuos autistas. Es interesante notar que hay algunos individuos autistas cuyos lóbulos vermales VI y VII son más grandes que lo normal. Se opina que una o ambas zonas del cerebelo son responsables por la concentración.




Respecto a la bioquímica, muchos individuos autistas tienen niveles elevados de seretonina en su sangre y su fluido cerebroespinal, cuando otros tienen relativamente bajos niveles de seretonina. Se debe mencionar que otros trastornos, tal como el síndrome de Down, trastornos de atención/hiperactividad, y la depresión unipolar también se asocian con niveles anormales de serotonina. También existen pruebas de que algunos individuos autistas tienen niveles elevados de beta-endorfinas, una sustancia endógeno parecida a opiáceo en el cuerpo. Se opina que aquellos individuos que tienen una tolerancia aumentada al dolor, más probable se debe al hecho de que tienen niveles elevados de beta-endorfinas.


Un sistema inmune disfuncional también se ha asociado con el autismo. Se opina que una infección viral o una toxina ambiental pueden ser responsables por daños al sistema inmune. Los investigadores han encontrado que muchos individuos autistas tienen una cantidad disminuida de células-helper t las cuales ayudan al sistema inmune a combatir la infección.




DETERIORO SENSORIAL


Muchos individuos autistas parecen tener un deterioro en uno o más de uno de sus sentidos. Este deterioro puede abarcar los sentidos auditorios, visuales, táctiles, de sabor, vestibulares, olfatorios, y proprioceptivos. Estos sentidos pueden ser hipersensibles, hiposensibles, o pueden resultar en que el afectado experimente interferencia tal como en el caso de tinnitus, (un persistente silbido o zumbido en los oídos). Como resultado de ello puede ser difícil que los individuos con el autismo procesen correctamente la información que entra por los sentidos.


Los deterioros sensoriales también pueden resultar en que le sea difícil al individuo aguantar la estimulación normal. Por ejemplo, algunos individuos autistas son tactilmente defensivos y evitan toda clase de contacto corporal. En contraste, otros tienen poco o nada de sensitividad táctil ni sensitividad al dolor. Además, algunas personas con el autismo parecen `anhelar' la presión intensa. Otro ejemplo de anormalidades sensoriales es la audición hipersensible. Aproximadamente el 40% de individuos autistas experimentan inquietud al estar expuestos a ciertos sonidos o frecuencias. Estos individuos con frecuencia se tapan las orejas y/o hacen un berrinche despues de oir sonidos tal como el llanto de un bebé o el sonido de un motor. En contraste, algunos padres sospechan que sus hijos sean sordos porque parece que no responden a sonidos.




COGNICION


"Theory of Mind" (La Teoria de la Mente) se refiere a la incapacdad de uno de darse cuenta de que otros individuos tienen sus propios y únicos puntos de vista acerca del mundo. Muchos individuos autistas no se dan cuenta de que los ajenos pueden tener diferentes pensamientos, planes, y perspectivas que los suyos. Por ejemplo, se le podría pedir a un niño que le enseñara a otro niño una fotografía de un animal. En lugar de darle vuelta a la foto para que la vea el otro niño, el niño autista podría, en su lugar, enseñarle el reverso de la fotografía. En este ejemplo, el niño autista puede ver la foto pero no se da cuenta de que el otro niño tiene una diferente perspectiva o sea punto de vista.




Como el 10% de individuos autistas tienen destrezas sabias. Esto se refiere a una capacidad que, según la mayoría de los criterios, se considera ser remarcable. Con frecuencia estas destrezas son espaciales por naturaleza, tal como los talentos especiales de la música y del arte. Otra destreza común de los sabios es la capacidad matemática en la cual algunos individuos autistas pueden multiplicar cifras grandes en la cabeza en un lapso corto de tiempo; otros pueden determinar el dia de la semana al darles una fecha específica de la historia o pueden memorizar horarios completos de las aerolíneas.


Muchos individuos autistas también tienen un limitado o enfocado lapso de concentración; a esto se le ha puesto el término `stimulus overselectivity' (sobreselectividad de estímulo). Basicamente, su concentración se enfoca en un solo, y con frecuencia no pertinente, aspecto de un objeto. Por ejemplo podrían enfocarse en el color de un utensilio, y hacerse caso omiso de otros aspectos tal como su forma. En este caso, podría ser difícil que un niño distinguiera un tenedor de una cuchara si él o ella solo presta atención al color. Puesto que la concentración es la primera etapa al procesar información, el dejar de prestar atención a los aspectos pertinenetes de un objeto o de una persona podría limitar la capacidad de uno a aprender acerca de los objetos y de las personas en su propio ambiente.




INTERVENCIONES


Através de los años, las familias han probado varias clases de tratamientos tradicionales y no tradicionales para reducir la conducta autista y para incrementar la conducta apropriada. Aunque a algunos individuos les dan medicaciones para mejorar su bienestar general, no existe ninguna droga principal la cual se haya demostrado ser consistentemente eficaz para tratar las síntomas del autismo. La medicación más ampliamente recetada para los niños autistas es Ritalin (un estimulante que se usa para tratar los trastornos de la atención/los desarreglos de hiperactividad). Sin embargo, no existen ensayos doble ciegos y controlados para demostrar su eficacia para los individuos que sufren del autismo.




Los dos tratamientos que han recibido más apoyo empírico son la modificación de conducta y el uso de la vitamina B6 con suplementos de magnesio. La modificación de conducta tiene que ver con una variedad de estrategias, (e.g. reforzamiento positivo, "time out" o sea quitarle al niño la oportunidad de que se le de reforzamiento), para incrementar las conductas apropriadas, tal como la conducta de comunicación y conducta social, y para reducir las conductas inapropriadas, tal como la conducta autoestimulante y autolesiva.




Se ha demostrado que la vitamina B6, tomada con magnesio, aumenta el bienestar general, el conocimiento, y la concentración en aproximadamente el 45% de los niños autistas. También existen varios informes recientes que se tratan de los beneficios de otro suplemento alimenticio, el Dimethylglycine (DMG). El DMG también parece ayudar el bienestar general de la persona, y existen muchos informes anecdóticos de que incrementa las capacidades de comunicación.


Algunas personas con el autismo tienen cantidades excecivas de una clase de una levadura que se llama `candida albicans' en su tracto intestinal. Se opina que los altos niveles de candida albicans pueden ser un factor contribuyente a muchos de sus problemas de conducta. Un hipótesis es que cuando contrae un niño una infección del oído medio, los antibióticos que ayudan a combatir la infección pueden destruir los microbios que regulan la cantidad de levadura en el tracto intestinal. Como resultado de ello, la levadura crece rapidamente y contamina la sangre con toxinas; y estas toxinas pueden influir el funcionamiento del cerebro. Las muestras de defecación se pueden analizar por la presencia de candida albicans y entonces un excecivo candida albicans se puede tratar con una medicación suave tal como Nystatin.


Las sensitividades a las alergias y a la comida están comenzando a recibir much atención como posibles contribuyentes a las conductas autistas. Muchas familias han observado cambios bastante dramáticos despues de quitar ciertas alimentos de las dietas de sus niños. Los investigadores ultimamente han detectado la presencia de péptidos anormales en la orina de individuos autistas. Se opina que estos péptidos pueden deberse a la incapacidad del cuerpo de descomponer ciertas proteínas en las aminoácidos; estas proteínas son el gluten (e.g. trigo, cebada y avena) y la caseína (encontrada en la leche de humanos y de vacas.) Muchos padres han quitado estas sustancias de las dietas de sus niños y, en muchos casos, han observado cambios dramáticos y positivos de la salud y de la conducta.


Como fue antes citado, muchos individuos autistas tienen deterioros sensoriales. Se utiliza con frecuencia las técnicas de integración sensorial para tratar los sentidos tactiles, vestibulares y proproceptivos que estén disfuncionales. Algunas de las técnicas incluyen columpiar a un niño en varias formas para ayudar a normalizar el sentido vestibular y frotar diferentes texturas en la piel para normalizar el sentido táctil. Además, una mujer autista, la Dra. Temple Grandin, desarrolló una caja para apretar o abrazar la cual le proporciona al individuo la intensa presión la cual parece tenerle un efecto tranquilizador al mismo.


Muchos individuos autistas también están sensitivos a los sonidos en su ambiente. Tal vez escuchen los sonidos más alla de la gama normal y/o ciertos sonidos pueden ser percibidos como dolorosos. Auditoy integration training, (escuchar por diez horas la música procesada) es una intervención que se utiliza con frecuencia para reducir estas sensitividades. La instrucción visual es otra intervención sensorial destinada para normalizar la visión de uno. Hay varios métodos difierentes de la instrucción visual. Un programa popular, desarrollado por el Dr. Melvin Kaplan, abarca el uso de lentes ambientes (de prisma) y hacer ejercicios de movimiento los cuales parecen reorganizar y normalizar el sistema visual.




CONCLUSION


El autismo es un trastorno muy complejo, y las necesidades de estos individuos varian mucho. Después de 50 años de investigaciones, los planteamientos tradicionales y contemporáneos nos capacitan a comprender a y darles tratamiento a estos indiviudos. También es importante mencionar que los padres y los profesionistas están comenzando a darse cuenta de que las síntomas del autismo son curables- existen muchas intervenciones que pueden efectuar una diferencia significativa.


El logotipo del grupo de apoyo nacional para padres, the Autism Society of America, es una ilustración de un niño fijado en un rompecabezas. La mayoría de las piezas del rompecabezas se encuentran en la mesa, pero todavía estamos tratando de saber cómo se encajan estas piezas. También debemos tener presentes que estas piezas pueden encajarse en varios rompecabezas distintos.
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